Kepler-452: Aarde 2.0 of toch niet helemaal?

23 juli 2015 door Vincent Van Eylen in Exoplaneten

NASA-wetenschapper Jon Jenkins, een erg aangename man die ik een jaar of twee geleden voor het eerst ontmoette, mocht vandaag de ontdekking van een nieuwe exoplaneet aankondigen, en wel de exoplaneet die het meest te vergelijken is met de aarde. Tot nu toe, want wie de laatste jaren het nieuws wat volgde, zal misschien opmerken dat hiervan al eerder sprake was: twee jaar geleden schreef ik over de ontdekking van Kepler-62f, een planeet niet veel groter dan de aarde in de zogeheten leefbare zone, en daarna kwam ook nog de ontdekking van Kepler-186f vorig jaar. Is deze planeet dan nog meer aardachtig dan ooit tevoren? Ja en nee.

Artistieke weergave van de aarde (links) vergeleken met Kepler-452b (rechts). (creidt NASA/JPL-Caltech/T. Pyle)

Artistieke weergave van de aarde (links) vergeleken met Kepler-452b (rechts). (credit NASA/JPL-Caltech/T. Pyle)

Vooreerst: het is hoe dan ook een fantastische ontdekking! De planeet bevindt zich op 1400 lichtjaar van onze aarde. Dat we vanop zo'n afstand de kleine, donkere bol die zo'n planeet is, kunnen ontdekken, is werkelijk een buitenaardse prestatie. Aardachtige planeten vinden, dat kan nog maar sinds kort. Het is in die zin passend dat deze ontdekking er nu komt, precies 20 jaar na de ontdekking van de allereerste exoplaneet rond de ster 51 Pegasus in 1995. Die allereerste planeet was een zogeheten Hete Jupiter, omgeveer tien keer zo groot als de aarde en met een omlooptijd van amper vier dagen. Kepler-452 is amper 60% groter dan de aarde en heeft een omlooptijd van 385 dagen.

De allereerste exoplaneet 20 jaar geleden (51 Peg b), en het veel kleinere Kepler-452b vandaag.

De allereerste exoplaneet 20 jaar geleden (51 Peg b), en het veel kleinere Kepler-452b vandaag.

Op deze planeet duurt een jaar dus ongeveer even lang als hier, en de planeet is ongeveer even groot. Tijdens de persconferentie werd zelfs even gespeculeerd dat de massa van de planeet ongeveer vijf keer die van de aarde bedraagt. De zwaartekracht zou dan ongeveer het dubbele bedragen van die op aarde, wat enkele journalisten prompt aanzette om te vragen naar de invloed hiervan op de mens. Het woord alien werd nog net niet in de mond genomen. Laten we wel wezen: dat is louter speculatie. In feite kennen we de zwaartekracht die op de planeet heerst helemaal niet. We kennen namelijk de massa van de planeet niet, want die is te klein en te ver van de moederster verwijderd om bepaald te worden met de huidige technologie. Wel zijn er modellen maar die geven voorlopig nog maar weinig zekerheid, en recent onderzoek door collega Dr. Leslie Rogers geeft zelfs aan dat planeten met die straal vaak niet rotsachtig zijn.

 

Vandaar: ja en nee. In tegenstelling tot eerdere mogelijk leefbare planeten, draait Kepler-452 rond een ster die erg lijkt op de zon. Kepler-62f en Kepler-186f hebben weliswaar de juiste temperatuur voor vloeibaar water, maar de sterren waarrond deze draaien, zijn veel kleiner dan de zon. Daar staat tegenover dat met een straal van 1.6 keer de aardstraal, het helemaal niet zeker is of Kepler-452b wel rotsachtig is, en dus een echte kans heeft op een vast oppervlak met oceanen met vloeibaar water. Kepler-186 was dan weer maar 10% groter dan de aarde en is meer dan waarschijnlijk rotsachtig.

Alle Keplerplaneten in de zogeheten leefbare zone. Enkel Kepler-452 draait rond een ster die erg gelijkt op de zon.

Alle Keplerplaneten in de zogeheten leefbare zone. Enkel Kepler-452 draait rond een ster die erg gelijkt op de zon. (credit NASA/Ames/JPL-Caltech)

Vast staat dat er de komende jaren ongetwijfeld nog meer planeten de titel van Aarde 2.0 zullen opeisen. Welke nu het allermeest op onze thuisbasis lijkt, heeft in feite niet zoveel belang. De laatste jaren is namelijk voor het eerst duidelijk geworden dat planeten zoals de aarde niet alleen bestaan, maar zelfs vaak voorkomen. Het lijkt er nu op dat ongeveer elke ster zoals onze zon ook een planeet heeft zoals de aarde. Goed nieuws voor wie naar leven op zoek wil, want er zijn heel erg veel sterren! Wie ook de titel van beste aardkloon vandaag mag claimen, vast staat dat over deze Keplerplaneten weinig extra informatie af te leiden valt, precies omdat ze zo ver weg zijn. In deze situatie komt over twee jaar verandering, wanneer de nieuwe NASA-missie TESS planeten zal vinden rond de helderste, dichtstbijgelegen sterren. Dan komt de weg open te liggen om in de komende decennia ook de atmosferen van deze planeten te bestuderen. En de hoop is om op die manier vroeg of laat een spoor van leven aan te treffen...

Een reactie geven